La calidad del agua potable

El agua que bebemos y usamos para cocinar debe ser de buena calidad para proteger nuestra salud e inducirnos a consumirla. Debe tener buen sabor, der inodora y transparente, contener una adecuada cantidad de sales minerales y carecer de sustancias nocivas, como metales pesados, nitratos y agentes bacterianos o virales que puedan causar una infección. En la naturaleza, el agua potable suele estar en capas subterráneas. Aflora de las profundidades de la tierra en forma de manantiales o se extrae excavando pozos. Para satisfacer sus necesidades, el ser humano ha debido aprender a potabilizar el agua de los ríos y lagos con tratamientos apropiados (desinfección, sedimentación y filtración son los más frecuentes). Luego, el agua se bombea hacia unos depósitos y de allí se envía a los hogares.

El agua puede contener varios tipos de contaminantes:

  • Microorganismos como bacterias, parásitos y virus. La mayoría de los parásitos y bacterias se suprimen por acción de cloro en las plantas potabilizadoras, pero los virus son mucho más resistentes y difíciles de eliminar.
  • Minerales tóxicos. El agua puede contener pequeñas cantidades de aluminio, arsénico, amianto, bario, cromo, flúor, nitratos, cadmio, plomo y mercurio, pero la contaminación provocada por la agricultura, minería, cría de animales y actividades industriales pueden aumentar su presencia a niveles peligrosos.
  • Sustancias orgánicas. El agua puede contener residuos de animales, fertilizantes, pesticidas, petróleo, tintes o pinturas.
  • Sustancias radioactivas. Hasta las fuentes de agua más limpias contienen trazas de uranio y de gases radioactivos.
  • Residuos de productos químicos utilizados para el tratamiento del agua.

La carga microbacteriana puede deberse al ingreso accidental de contaminantes en algún punto de red de distribución o en el agua destinada a la cocción de alimentos. Las características fisicoquímicas del agua pueden influir en el desarrollo bacteriano a la salida de la planta potabilizadora.

El agua potabilizada posee una carga microbiana insignificante, con bacterias, hongos, protozoos y algas. Sin embargo, algunas bacterias pueden experimentar una multiplicación en la red, favorecida por la presencia de una biopelícula en las paredes de las tuberías y por la discontinuidad de la distribución. Estas bacterias, así como los parásitos y virus, pueden provocar enfermedades gastrointestinales incluso graves. El agua contaminada puede transmitir enfermedades como el cólera, la fiebre tifoidea o la hepatitis A. Otros microorganismos, como Pseudomonas, Flavobacterium o Klebsiella Serratina, pueden provocar infecciones en la piel, los oídos, la nariz y los ojos. Las bacterias se transmiten por ingestión de agua, de verduras crudas o de alimentos sólidos contaminados. Las partículas pulverizadas, por su parte, pueden difundir la Legionella, contaminante que se encuentra en el agua caliente de las duchas y en los equipos de aire acondicionado. La legislación europea (implementada a nivel racional por los países miembros) establece los requisitos de calidad del agua para consumo humano sobre la base de características organolépticas (olor, sabor y color), fisicoquímicas y microbiológicas.

Por agua destinada al consumo humano se entiende aquélla, cualquiera que sea su origen, en estado original o tratada, que se suministra para el consumo y se utiliza para preparar productos y sustancias destinados al consumo humano, y que por lo tanto, puede influir en la salubridad del producto alimenticio final.

Quedan excluidas de este campo las aguas minerales y termales, que se rigen por parámetros propios.

La ley restringe la presencia de más de sesenta factores fisicoquímicos y microbiológicos. El valor máximo de cada uno de ellos no debe superarse en ningún caso, ya que constituye un nivel de riesgo al cual el ser humano no puede someterse ni siquiera por breve tiempo.El agua del grifo en España y Europa es medianamente satisfactoria y segura. No obstante, su calidad puede variar de un lugar a otro como consecuencia de sus características originales y del tratamiento que recibe.

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